Linsanity

Xi på basketkamp. Fredag 17. februar går Kinas visepresident Xi Jinping på basketballkamp i Staples Arena i Los Angeles. Han skal se Los Angeles Lakers mot Phoenix Suns. Før han dro til USA på sjarmoffensiv sa han at han ville se basketball fordi (eh) han liker basketball. Det er flere grunner til at Xi bør være interessert i amerikansk basketball. Hovedårsaken er Jeremy Lin.

Lin større enn Tebow. I fjor var den store snakkisen i amerikansk idrett Tim Tebow, Denver Broncos quarterback. Han ble kjent for sin særegne positur og bønn etter hver touchdown og – etter manges mening – sine kontroversielle uttalelser om sitt kristne verdigrunnlag. Nå er Tim Lebow satt i skyggen av Jeremy Lin og snakkisen nå dreier seg like mye om Lins politiske betydning utenfor USA som prestasjonene på basketballbanen.

Lin større enn Magic. Jeremy Lin har hatt en fantastisk start på sin NBA-karriere. Han har satt flere poeng på de første fem kampene sine enn noen annen spiller i NBA-historien. Han har med andre ord hatt en bedre start enn storheter som Michael Jordan, Magic Johnsen, Shaquille O’Neal og Kobe Bryant. Det som gjør hans basketballprestasjoner enda mer spesiell er at han aldri har hatt basketballstipend på noe college og at han aldri har vært draftet av noe NBA-lag. Han har spilt basketball på Harvard, i en sommerliga for Golden State Warriors og var innom Houston Rockets før han ble hentet av New York Knicks. Og nå er han det virkelige store og nye fenomenet i NBA og USA. Forskjellen på Tim Tebow og Jeremy Lin er stor: Tebow var en superstjerne i collegefotballen og ble førsterundedraftet av fotballaget Denver Broncos. Bortsett fra den kinesisk-amerikanske befolkningen i San Fransisco hadde ingen hørt om Lin før han ble hentet til New York Knicks. Det gjør han til et større fenomen en Tebow.

Internasjonale dimensjoner. Hvor er han fra og hva tror han på? Svarene på disse spørsmålene gjør Lin til en idrettsmann med politisk innhold langt ut over USAs grenser. Bestemoren til Lin flyktet fra den kinesiske Zhejiang-provinsen til Taiwan de siste dagene av borgerkrigen i Kina i 1949. Lin er født i USA, men blir ofte karakterisert som taiwaneser-amerikaner av vestlig presse, fordi hans foreldre vokste opp på Taiwan før de flyttet til USA. Koblingen Taiwan-Kina-USA gjør at Lins suksess får dobbelt internasjonal interesse.

Kina-Taiwan. Kina ser på Taiwan som en kinesisk provins, mens befolkningen på Taiwan betrakter Kina og Taiwan som to suverene stater. Taiwanesere vil derfor hevde at Jeremy Lin er taiwaneser-amerikaner, mens fastlandskinesere vil hevde at han er kinesisk-amerikaner. En av lederne for kommunistpartiet i Zhejiang hevdet i forrige uke at Lins andre hjemby er Jiaxing, en by i utkanten av Hangzhou, der bestemoren til Lin vokste opp. Dette er sikkert oppfatningen Kinas visepresident Xi Jinping også har.

Markedsverdien i Kina. New York Knicks og de fleste amerikanere vil hevde at Lin er amerikanere og at han er det perfekte eksemplet på den amerikanske drømmen – alle amerikanere er jo fra et annet sted. Den jevne amerikaner vurderer Lin på en annen måte enn det strengt politiske (bortsette fra at de ser på ham som amerikaner) – de er mer opptatt av markedsverdien hans. Den siste store (i bokstavlig forstand) kinesiske basketballspilleren i NBA var Yao Ming. Han har lagt opp og det har ført til at interessen for NBA i Kina (NBAs nest viktigste marked) har dabbet av. At kineserne ser på Jeremy Lin som kineser er bra for New York Knicks og NBA – det fører til økt markedsverdi i Kina og til økt omsetning av NBA-produkter der. At folket på Taiwan føler at Lin er deres mann gjør saken bare bedre!

Religion. Men det er også en religiøs dimensjon ved Jeremy Lin som går langt utover poseringen til Tim Tebow. Lins forfedre konverterte til kristendommen etter å ha møtt amerikanske misjonærer på begynnelsen av 1900-tallet. Den kristne troen brakte de med seg til Kina via Taiwan. Jeremy Lin er oppdratt kristen og har sagt at han ønsker å bli pastor når det passer ham. Dette har vakt oppsikt blant asiatisk-amerikanske kristne og det kommer sikkert til å bli lagt merke til hos den kristne minoriteten i Kina (estimert til ca 100 millioner) når dette når dem. Kristen forkynnelse er svært strengt regulert i Kina – det er for eksempel bare lov å ha én kristen menighet i hver provins. Dette er et tema som den konservativt kristne høyrefløyen i USA kan utnytte når de skal utfordre Obamas Kina-politikk. Her kan Jeremy Lin spille en sentral rolle.

Lin som mykt diplomati? Amerikanske politikere kan også bruke Jeremy Lin i sin politikk overfor Kina. At amerikanere, taiwanesere og kinesere ser på ham som sin helt og at han er populær i alle leire gjør at han kan brukes som et mykt utgangspunkt for politiske samtaler på flere nivåer. Barack Obama er også veldig interessert i basketball og skulle Xi Jinping bli president i Kina, slik mange spår, kan Madison Square Garden bli en arena som bringer USA og Kina nærmere hverandre. Kanskje forutsatt at man ikke starter med å diskutere religiøs frihet i Kina og at New York Knicks ikke spiller mot Obamas Chicago Bulls?