Saudi-Arabia ønsker innflytelse i idretten: – Overtagelse av Manchester United er risikosport

Saudi-Arabia bruker enorme summer på idrett for å bedre sitt rykte. Det går også rykter om å kjøpe Manchester United som et ledd i denne strategien.

Forrige uke ble det offentliggjort en liste over lobbyisme mot USA fra Saudi-Arabia. Der ble det kjent at Saudi-Arabia har utarbeidet en klar strategi om å bruke idrett for å skape et inntrykk av Saudi-Arabia som et moderne og framtidsrettet land.

Og for å få oss til å glemme Saudi-Arabias mange brudd på menneskerettighetene.

LES OGSÅ: KOMMENTAR: Hvem holder du egentlig med?

Kontakter de profesjonelle ligaene

I dokumentet kommer det fram at det er drevet utstrakt lobbyvirksomhet mot kommisjonærer og eiere i Major League Soccer (MLS), National Basketball Association (NBA), Major League Baseball (MLB), World Wrestling Entertainment (WWE) og organisasjonskomitéen til OL i Los Angeles i 2028.

Saudi-Arabias sterke engasjement for å bruke sport i en PR-strategi for å pynte på sitt eget rykte går tilbake til 2016 da kronprins Mohammed bin Salman beordret det som heter General Sports Authority – regjeringsorganet som har ansvaret for idrett i kongedømmet – til å opprette et utviklingsfond for idrette (Sports Development Fund) for å gi idretten i Saudi-Arabia et løft.

Målet er blant annet å privatisere fotballklubber for å øke fotballdeltagelsen i landet og å etablere 40.000 nye arbeidsplasser gjennom investeringer i idretten.

Dette var en del av det såkalte Vision 2030, et slags pensjonsfond som skal sørge for at det sikres næringsvirksomhet og inntekter i landet når oljen tar slutt.

Siden 2016 Bin Salman begynte å satse på idrett har Saudi-Arabia allerede arrangert store idrettsarrangementer, blant annet motorsportstevnet Race of Champions (ROC), inngått en langtidsavtale med WWE, arrangert boksestevner med store navn som Amir Khan, vært vertskap for PGA European Tour i golf, og nå sist annonsert at de skal arrangere tungvektskamp i boksing mellom Anthony Joshua and Andy Ruiz Jr. i desember.

LES OGSÅ: DEBATT: Manchester City-supportere heier på laget, ikke på eierne

Fått massiv omtale i USA

Saudi-Arabia har intensivert det som menneskerettighetsorganisasjoner kaller «sportswashing» etter drapet på kommentatoren og eksil-saudiaraber Jamal Khashoggi,som ble brutalt drept og paretert i Istanbul i Tyrkia i 2018, sannsynligvis på ordre fra prins Mohammed bin Salman.

Det går fram av den offentliggjorte lobbylisten at amerikanske PR-firmaer har sørget for store sportskonferanser og mediaevents som har gitt mye og positiv omtale av Saudi-Arabia i medier som MSNBC, Reuters, NPR, ESPN, CNN og the Washington Post.

Alle historiene om at kvinner får begynne å kjøre bil uten verge er ett av resultatene av denne kampanjen. I tillegg til alle idrettsarrangementene som Saudi-Arabia får arrangere.

Manchester City er forbildet

Idrettspolitikk.no har tidligere blant annet skrevet hvordan De forente arabiske emirater (UAE) bruker Manchester City som virkemiddel for å oppnå goodwill i Vesten og om sportskonferanser som betales av UAE og Saudi-Arabia for å sverte nabolandet Qatar. Ett av målene har vært å frata Qatar fotball-VM i 2022.

I 2008 tok Abu Dhabi United Group over den blå Manchester-klubben. Og siden da og parallelt med suksessen til Manchester City har menneskerettighetsorganisasjoner som Amnesty International og Human Rights Watch kalt Manchester City for et utenrikspolitisk verktøy, «sportswashing» for et torturerende regime, statsstyrt og et mykt makt maktmiddel i kampen mot sine rivaler i sin region.

Spørsmålet er derfor om man skal bry seg om at Manchester City og andre klubber (for eksempel PSG i Frankrike) har tvilsomme eiere.

LES OGSÅ: Nye utrolige historier om VM i Qatar

Hva skjer med Manchester United?

Hva skjer om Saudi-Arabia skulle gjøre alvor av ryktene og kjøpe naborival Manchester United? En av faktorene som har satt i gang rykter om saudisk oppkjøp av Manchester United er at klubben har amerikanske eiere.

Målet med et slikt oppkjøp vil sannsynligvis være å lede oppmerksomheten bort fra alvorlige brudd på menneskerettighetene og den saudiarabisk-ledete krigen i Jemen – en krig som har drept titusenvis av sivile og som har drevet 14 millioner mennesker ut i sult.

Dette er et rykte og en utvikling som ikke faller i god jord hos Reier Møll. Møll er religionsviter og ekspert på Saudi-Arabia, har bodd flere år der, han driver nettstedet Den arabiske halvøy og er Manchester United-supporter.

– Jeg har fulgt Manchester United siden jeg var 6 år og kommer til å slite med å støtte et lag eid av en kronprins som dreper sine fiender uten konsekvenser. Det tror jeg vil gjelde mange fans, og det vil også påvirke merkevaren Manchester United.

– Hvem har lyst til å være hovedsponsor for et lag eid av Salman, og assosieres med en så markant svarteper på den internasjonale scenen?, sier Møll.

Utsettes for press

Han mener at Manchester United vil bli utsatt for et enormt press fra ulike organisasjoner og tror at et oppkjøp av klubben verken vil tjene kronprinsen eller klubben. Oppmerksomheten rundt Manchester City og klubbens eiere bør være et godt eksempel på dette nå, mener han.

– Siden kronprins Salman kom til makten i 2015 har han vært veldig inspirert av utviklingen og reformene i UAE, styrt av kronprins Mohammed Bin Zayed. De to har tett kontakt, og reformene i Vision 2030 ligner veldig på de samme reformene satt frem i UAE sin Vision 2021.

– Ved å se på hvor vellykket overtagelsen av Manchester City har vært, sett fra gulfen er det ikke så rart at Salman er inspirert til å gjøre det samme, sier Møll.

Saudi-Arabia er et annet land

Møll sier at UAE i 2008 i stor grad var kjent som stedet hvor Dubai lå, og lite annet. Og strategien med å «vaske» UAE har ført til, som mange menneskerettighetsaktivister har påpekt, til å normalisere tilstedeværelsen til UAE og deres interesser.

– Problemet for Salman er at Saudi-Arabia i 2019 er noe helt annet enn UAE i 2008, sier Møll.

– Saudi-Arabia er og har vært omstridt lenge grunnet menneskerettighetssituasjonen der, og fokus har bare blitt forsterket etter krigen i Jemen, drapet på Khassoggi og forfølgelsen av spesielt kvinnelige aktivister innenriks.

– Derfor tror jeg en eventuell overtagelse av Manchester United er risikosport både for Salman og Manchester United.

PS: Likte du artikkelen? Gi et frivillig bidrag til Idrettspolitikk.no på Vipps til 95754675 eller sett inn penger på kontonr. 9801.36.55871.

Ta kontakt hvis du ønsker å bruke innhold fra bloggen eller har tips: idrettspolitikk@gmail.com.

Følg Idrettspolitikk.no på Facebook: https://www.facebook.com/idrettspolitikk/