GJESTEKOMMENTAR: NBA i krise på grunn av Hong Kong-uttalelse på Twitter

Skrevet av Arnstein Friling

«Kjemp for frihet. Vær på Hongkongs side», skrev Houston Rockets’ sportssjef, Daryl Morey på Twitter i helgen. Da eksploderte det.

Det høres kanskje ikke så alvorlig ut, høres ikke ut som noe som kan provosere eller som kan opprøre. Men det gjør det.

Saken fortsetter under bildet.

Twitter-meldingen som satt fyr på forholdet mellom NBA og Kina.

Meldingen fra sportsjefen i det mest populære NBA-laget i Kina, kan få enorme økonomiske konsekvenser, ikke bare for Houston Rockets, men for hele NBA, som er den profesjonelle basketballigaen i USA.

Demonstrasjoner i Hong Kong

Det har vært protestdemonstrasjoner i Hongkong i nærmere et halvår, med stadig mer brutale reaksjoner mot demonstrantene fra de kinesiske styresmaktene.

Protestene startet som motstand mot en ny utleveringslov for kriminelle, men har utviklet seg til også å bli en demonstrasjon for mer selvstyre.

Det blir slått hardt ned på av kinesiske myndigheter.

Rett i etterkant av Moreys Twitter-melding, forlangte kinesiske myndigheter umiddelbart at Rockets skulle trekke uttalelsene.

Lagets eier, Tilman Fertitta sørget straks for at det ble gjort, og han unnskyldte seg dypt og inderlig, og bekreftet at «Morey ikke talte på vegne av Houston Rockets» og at «Rockets IKKE er en politisk organisasjon».

Da var skaden allerede skjedd.

Alt av Rockets-drakter og utstyr forsvant fra butikker og netthandel, Det kinesiske basketballforbundet avsluttet sine forbindelser med Rockets og alle Houston Rockets’ kamper på den kinesiske NBA-nettjenesten ble kansellert.

Alt dette mens flere NBA-lag er i Kina og spiller oppvarmingskamper før sesongen begynner om noen uker.

Denne tilsynelatende uskyldige meldingen har også skapt frykt hos andre NBA-lag.

Joe Tsai, eieren til NBA-laget Brooklyn Nets (et annet NBA-lag), har asiatiske røtter og taler kinesernes sak og driver brannslukking på vegne av NBA og seg selv i denne saken.

Han har kalt demonstrantene i Hong Kong for bråkmakere og oppviglere. Milliarder av dollar står på spill.

NBA har bygget seg sakte, men sikkert opp i Kina

I 20 år har NBA gjort det samme som fotball, Den olympiske komité og de fleste andre store idretter: Prøvd å spre sin idrett og på den måten åpnet opp for enorm inntjening i markeder kontrollert av regimer og styresett som vi i Norge og den vestlige verden vil oppfatte som svært problematiske, både når det gjelder menneskerettigheter og demokrati.

Da NBAs forhenværende kommisjonær (lederen for NBA), David Stern innledet sjarmoffensiven i Kina for 20 år siden, visste han at han navigerte i usikkert farvann.

Potensielt enorme pengesummer ventet, men han visste også at han ville havne i etiske dilemmaer.

På disse årene har NBAs popularitet skutt i været og basketball har blitt en milliardindustri. 22 millioner kinesere fulgte siste NBA-finale i juni. Ligaen har høy status, og da basket-VM nylig ble avsluttet i Beijing i september, var det unge kinesere med NBA-drakter å se overalt.

Prosenter fra draktsalgene renner inn i lommene på de 30 NBA-eierne og fra dem drypper det store summer på NBA-stjernene.

Ifølge USA Today er NBAs årlige inntekt fra Kina på 500 millioner dollar. I dag blir det totalt sett 4,75 milliarder kroner årlig. I den kollektive arbeidsavtalen er NBA-spillerne garantert 51% av all inntekt.

Men bortsett fra protester fra tradisjonelle menneskerettighetsorganisasjoner og spredte protester på sosiale medier, har NBA sluppet ganske billig unna sitt Kina-engasjement til nå.

Silvers metode

I dag er det Adam Silver som er NBA-kommisjonær og han har nå store utfordringer på grunn av én enkelt Twitter-melding.

Årsaken til at denne saken blir så stor, bortsett fra at det handler om Hong Kong, skyldes delvis at Houston Rockets er sterkt knyttet til Yao Ming, en av Kinas mest populære idrettsutøvere gjennom tidene.

Han var en elegant og smilende gigant på nærmere 2.30 m og spilte i Rockets fra 2002 til 2011.

Kinas umiddelbare og kontante reaksjon på Moreys uttalelser kan derfor ha hatt noe med dette å gjøre.

Adam Silvers første respons var å prøve å redde situasjonen og si at NBA ikke er en politisk organisasjon. Etterpå meldte han at han ikke ønsket å begrense ytringsfriheten til Daryl Morey, men at de heller ikke ønsket å lage bråk. «Vi mener ikke å lage bråk, vi står bare for drømmer og håp og fysisk og psykisk helse», skal han ha sagt.

Det kan ha skapt ro i Kina, men gjorde at det tok fyr i USA.

Dette gikk dårlig hjem hos mange basketballfans i USA, fordi NBA i en årrekke har vært svært engasjert i samfunnsspørsmål, har vist et stort humanistisk engasjement og hatt en proaktiv holdning i kampen mot diskriminering og fattigdom, og kjempet for utdanning for alle, både nasjonalt og globalt.

Holdninger og mot som har gitt NBA en ekstremt klar sosial profil.

Dette engasjementet mister sin troverdighet om NBA bukker under for kinesisk press.

For i denne saken har NBA blitt spake og duknakket, gitt etter og kommet med innstendige unnskyldninger til det kinesiske regimet. De frykter for den kommersielle verdien av NBA i Kina.

Stilletiende spillere

To av de mest profilerte trenerne i NBA, Gregg «Pop» Popovic i San Antonio Spurs og Steve Kerr i Golden State Warriors, har kommet med støtteerklæringer til Daryl Morey og demonstrantene i Hongkong.

Derimot har det vært stille fra NBA-spillerne.

Saken fortsetter under Twitter-meldingen.

Dette står i sterk kontrast til de mange støtteerklæringer som kommer fra NBA-spillere i saker som omhandler sivil urettferdighet i USA.

Journalist blir fratatt mikrofonen når hun spør NBA-spillere om sin reaksjon på konflikten som har oppstått.

Kritikerne vil ha dette til å være nok et tilfelle der det å være retteferdighetssøkende og ha en viss etisk standard er lett når det er ufarlig og populært, men desto vanskeligere når det direkte kan påvirke lommeboka.

Saken fortsetter under Twitter-meldingen.

En av de mest profilerte NBA-profilene ønsker ikke å svare på spørsmål om Kina.

For første gang har nå NBA fått erfare hvordan det er å legge seg ut mot et autoritært styre.

Adam Silver kan nå håpe på at kineserne kun holder seg til trusler og ikke starter en omfattende boikott av NBA.

Og han må håpe å på at amerikanere som har oppfattet NBA som en samfunnsengasjert institusjon ikke vender ryggen til de de 30 NBA-klubbene, fordi de prøver å kneble dem som bruker ytringsfriheten sin.

PS: Likte du artikkelen? Gi et frivillig bidrag til Idrettspolitikk.no på Vipps til 95754675 eller send IPNO1 START til 2030 for månedlig bidrag på kr. 49,- eller IPNO2 til 2030 for enkeltbidrag på kr. 200,-.

Ta kontakt hvis du ønsker å bruke innhold fra siden eller har tips: idrettspolitikk@gmail.com

Følg Idrettspolitikk.no på Facebook: https://www.facebook.com/idrettspolitikk/